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Cometa C/2012 S1 (ISON)

Hace menos de un año, el 21/09/2012, la pareja de astrónomos Novichorok – Nevski, descubrieron un débil objeto de magnitud 18 haciendo uso de un telescopio de 16” (40 cm) de la red ISON (Internacional Scientific Optical Network), situado en Kislovodsk (Rusia).  El cometa ISON, con un poco de suerte un cometa brillante visible a simple vista durante este próximo invierno.

ISON visto por el HST

El cometa ISON visto por el HST en abril de 2013

Bautizado como C/2012 S1 (ISON), aun se encontraba a más de seis unidades astronómicas en el momento de su descubrimiento. Los cálculos de su órbita lo situaban en el perihelio el día 28/11/13, a tan solo 1'1 millones de kilómetros del Sol. La noticia salta al primer plano ya que en caso de que el cometa sobreviviera el paso por el perihelio (recordemos que un cometa no deja de ser un conglomerado de hielos y rocas que se puede desintegrar por completo al pasar tan cerca del Sol…) pasaría posteriormente a 0’42 Unidades Astronómicas de la Tierra en diciembre de 2013, en muy buenas condiciones de visibilidad, brillante y con una gran cola desplegada. Si como decimos el cometa resiste el paso por el perihelio, puede convertirse en un cometa brillante y bien visible a simple vista durante los próximos meses de invierno de 2013 y 2014.

Hemos de ser cautos a este respecto. El ISON es un sungrazer, un cometa que en su paso por el perihelio se aproxima mucho al Sol. Además todo apunta a que visita el Sistema Solar interior por primera vez, procedente de la Nube de Oort, lo que quiere decir que sus compuestos volátiles van a exponerse por primera vez a la radiación solar, que la estructura del núcleo va a ser puesta a prueba por primera vez ante las fortísimas fuerzas de marea del Sol... y por lo tanto su comportamiento va a ser aun más impredecible aun.

Curiosamente el ISON presenta unas características orbitales muy similares a las del cometa C/1680 V1 (Cometa de Kirch), así que tal vez ambos objetos estén emparentados y sean fragmentos de un antiguo cometa fracturado, con lo que no sería la primera vez que visita el Sistema Solar interior. Pero esto no son más que elucubraciones…

Que el ISON resista el paso por el perihelio y emerja con fuerza, suponiendo un espectáculo en meses posteriores, depende del tamaño del núcleo, de la distancia exacta a la que se encuentre del Sol en el perihelio, de su composición precisa, de la estructura interna…

Hasta ahora las observaciones apuntan a que el ISON presenta una producción de polvo superior a la media. Esto está relacionado con que el núcleo del ISON algo superior al de un cometa medio. A comienzos del verano el telescopio Spitzer observó emisión de CO2 a razón de 1000 toneladas / día, así como emisión de polvo a razón de 60.000 toneladas / día. El cometa presentaba una cola de unos 300.000 km. Se encontraba a unos 300 millones de kilómetros del Sol, distancia a la que comienzan a volatilizarse los compuestos del cometa (agua, metano, dióxido de carbono…). El tamaño máximo estimado para el núcleo según estas observaciones es de unos 4’5 km.

Curva de luz ISON

Evolución de la magnitud aparente del cometa ISON

Pongámonos en el mejor de los casos y supongamos que el ISON sobreviva al paso por el perihelio; justo cuando se encuentre más próximo al Sol, el día 28/11/13, alcanzará el máximo brillo, con todo el envoltorio de gases volatilizados y la cola de polvo reflejando la radiación del Sol. Para entonces podríamos esperar una magnitud máxima de en torno a -8 (siendo conservadores… olvidémonos de esas previsiones de un cometa más brillante que la Luna llena). Ojo, en ese momento el cometa estará muy próximo al Sol y no será observable, al menos fácilmente.

Todo esto tendrá lugar con el cometa (y el Sol) en la zona del Escorpión. Según pasen los días y nos metamos en el mes de diciembre, el cometa irá separándose del Sol y lo veremos cada vez en mejores condiciones, moviéndose por la zona de Hércules. Días después del perihelio el cometa podría rondar la magnitud -3.

Para finales de 2013 y comienzos de 2014 se desplazará por la región circumpolar Norte (Dragón, Osa Menor, Jirafa...), en muy buenas condiciones de visibilidad desde el hemisferio Norte.

Más información sobre el cometa ISON

Gráficos de localización

 

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