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¡Cometa PanSTARRS a la vista!

Durante este mes de marzo podremos observar el primero de los dos grandes cometas esperados en 2013. Es el turno del cometa C/2011 L4  PanSTARRS, descubierto el día 06/06/2011 mediante el Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System (Haleakala, Maui, Hawai).

El PanSTARRS fotografiado el 17/03/13 desde el Monte Deva (Gijón). Aula de Astronomia - SAA Omega. Click sobre la imagen para ir a la galería.

Recordad que los núcleos  cometarios son cuerpos sólidos constituidos por elementos que se subliman al aproximarse al Sol. Según los cometas avanzan en su órbita y se acercan al Sol comienzan a desarrollar una envoltura gaseosa en torno al núcleo (coma) y posteriormente las colas. Como consecuencia los cometas aumentan de brillo según se acercan al perihelio.

El cometa PanSTARRS es un cometa de largo período y su comportamiento (por otra parte, como el de casi todos los cometas…) iba a ser una incógnita. Se esperaba que alcanzara magnitud negativa (muy brillante) pero pinchó en su aumento de brillo durante el pasado mes de enero. En todo caso el cometa ronda la segunda magnitud durante este mes de marzo (similar a las estrellas del cinturón de Orión. Perfectamente visible a simple vista).

El día 05/03/13 el PanSTARRS alcanzó el punto de su órbita más próximo a nuestro planeta (a algo más de una Unidad Astronómica, una UA son 150 millones de kilómetros), mientras que el día 10/03/13 alcanza su perihelio (máxima proximidad al Sol, a 0’3 UAs de nuestra estrella).

Por su situación en la bóveda celeste, durante los primeros días de marzo el cometa sólo ha sido visible para los observadores del hemisferio Sur. Se ha convertido en un objeto perfectamente visible a simple vista, con una coma condensada. Tras su paso por el perihelio será visible para los observadores del hemisferio Norte, al anochecer sobre el horizonte Oeste. Fijaos en el siguiente gráfico de localización (Sky and Telescope):

Gráfico de localización del cometa PanSTARRS durante el mes de marzo '13

Ya desde el día 07 de marzo podremos observar el cometa desde el hemisferio Norte, al anochecer, pero aun muy bajo sobre el horizonte Oeste. Día tras día el cometa irá ganando altura y podremos observarlo en mejores condiciones. El día 10/03/12 previsiblemente será cuando alcance su máximo brillo (en coincidencia con el perihelio). El día 12/03/13 el cometa se encontrará en conjunción con una Luna en un fino creciente. Será entonces un buen momento para localizarlo a simple vista al tener a la Luna como referencia. El espectáculo promete.

Según avance marzo y el PanSTARRS se aleje del Sol, irá perdiendo brillo, pero también ganará altura sobre el horizonte Oeste con lo que sus condiciones de visibilidad mejorarán considerablemente.

¿Cómo podéis observar el PanSTARRS? El cometa (tanto su coma como su cola) serán perfectamente visibles a simple vista. Ahora bien, su contemplación mejorará muchísimo si lo observáis ayudándoos de prismáticos. También es un objeto muy agradecido para fotografía… con unos pocos segundos de exposición podréis captar la cola del cometa.

Vídeo de Ciencia NASA (en inglés). También encontraréis información actualizada sobre el cometa en spaceweather.

El aspecto que presentaba el PanSTARRS visto desde Sudafríca el 04/03/13 (Louis Trichardt)

 

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