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Máxima aproximación del cometa 46P/Wirtanen

El cometa 46P/Wirtanen tendrá su máximo acercamiento a la Tierra el día 16 de diciembre de 2018, tan solo cuatro días depués del perihelio (punto de su órbita más cercano al Sol). Se acercará a 11.5 millones de kilómetros, lo que lo sitúa entre los diez cometas que más se aproximan a nuestro planeta desde 1950. No está siendo un cometa realmente espectacular ya que, aunque pase muy cerca de nuestro planeta, se trata de un núcleo cometario pequeño (aproximadamente un kilómetro de diámetro). De todos modos es un objeto interesante de observar con prismáticos o incluso a simple vista, y fácilmente fotografiable...

Imagen del cometa Wirtanen tomada por Javier Polancos (SAA Omega) el 05/12/18 desde el mirador del Fito (Asturias). 1' de exposición, Nikon D 750, ISO 3200, objetivo de 300 mm a f4, sobre montura heq5. Pulsar sobre la imagen para ampliar.

El cometa fue descubierto el 17/01/1948 por Carl A. Wirtanen. Se trata de un cometa de corto período (su período orbital es de 5.8 años) que pertenece a la familia de Júpiter, es decir, su afelio se encuentra entre 5 y 6 Unidades Astronómicas. De hecho estos cometas experimentan frecuentes encuentros con el planeta Júpiter que provocan cambios en sus órbitas. El diámetro del cometa se estima en 1.2 km.

La máxima aproximación del cometa a la Tierra tendrá lugar el 16 de diciembre, cuando estará a 11.5 millones de kilómetros (unas 30 veces la distancia Tierra - Luna). Este encuentro con un cometa es uno de los diez encuentros más próximos de la época espacial. Además el evento tendrá lugar cuatro días después del perihelio del 46P (su mayor cercanía al Sol) por lo que estará en su máximo apogeo de actividad.

Posición relativa del 46P y la Tierra en su máxima cercanía.

Las condiciones de observación serán muy buenas. A mediados de diciembre el 46P estará cruzando la constelación de Tauro, por lo que será visible durante toda la noche en buenas condiciones. La Luna se encontará en cuarto creciente a mediados de diciembre, así que habrá que esperar a la segunda mitad de la noche para que la Luna se haya ocultado y poder contemplar el cometa, ya bien alto sobre el horizonte, con cielos oscuros.

A pesar de que pasa muy cerca de nuestro planeta, el Wirtanen es un núcleo cometario pequeño, intrínsecamente poco luminoso, y apenas es observable a simple vista (aunque es posible desde cielos oscuros). El mejor instrumento para su observación serán unos prismáticos, con los que se observa como un tenue ovillo difuso. Os dejamos a continuación un mapa para localizar el cometa durante el mes de diciembre:

Mapa de localización del cometa 46P durante el mes de diciembre. Pulsar sobre la imagen para ampliar.

 

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