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Cometa 46P/Wirtanen para diciembre '18

A mediados del mes de diciembre de 2018, el cometa 46P/Wirtanen alcanzará el punto de su órbita más cercano al Sol, que coincidirá con su momento de mayor proximidad al planeta Tierra. Para entonces se espera que el cometa ronde la 3ª magnitud. Si estas previsiones se cumplen, será visible a simple vista y supondrá un buen espectáculo a través de prismáticos.

 

Imagen del cometa 46P/Wirtanen tomada por Yasushi Aoshima (Ishikawa, Japón), tomada el 07 de Octubre de 2018. La tonalidad verdosa del cometa es debida a su coma de C2. Pulsar sobre la imagen para ampliar.

El cometa fue descubierto el 17/01/1948 por Carl A. Wirtanen. Se trata de un cometa de corto período (su período orbital es de 5.8 años) que pertenece a la familia de Júpiter, es decir, su afelio se encuentra entre 5 y 6 Unidades Astronómicas. De hecho estos cometas experimentan frecuentes encuentros con el planeta Júpiter que provocan cambios en sus órbitas. El diámetro del cometa se estima en 1.2 km.

La máxima aproximación del cometa a la Tierra tendrá lugar el 16 de diciembre, cuando estará a 11.5 millones de kilómetros (unas 30 veces la distancia Tierra - Luna). Este encuentro con un cometa es uno de los diez encuentros más próximos de la época espacial. Además el evento tendrá lugar cuatro días después del perihelio del 46P (su mayor cercanía al Sol) por lo que estará en su máximo apogeo de actividad.

Posición relativa del 46P y la Tierra en su máxima cercanía.

Las condiciones de observación serán muy buenas. A mediados de diciembre el 46P estará cruzando la constelación de Tauro, por lo que será visible durante toda la noche en buenas condiciones. La Luna se encontará en cuarto creciente a mediados de diciembre, así que habrá que esperar a la segunda mitad de la noche para que la Luna se haya ocultado y poder contemplar el cometa, ya bien alto sobre el horizonte, con cielos oscuros.

Si las previsiones se cumplen y el cometa alcanza la tercera magnitud, será un objeto observable a simple vista. De todos modos el mejor instrumento para su observación serán unos prismáticos. Os dejamos a continuación un mapa para localizar el cometa durante el mes de diciembre:

Mapa de localización del cometa 46P durante el mes de diciembre. Pulsar sobre la imagen para ampliar.

 

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