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Lluvia de meteoros Perseidas '16

En la semana del 08 al 14 de agosto de 2016, podremos observar la lluvia de meteoros más esperada del año: las Perseidas, popularmente conocidas como las Lágrimas de San Lorenzo.

En Aula de Astronomía tenemos programadas varias actividades para observar la lluvia de meteoros: en el refugio de Aliva, situado a 1700 metros de altura en el corazón del Parque Nacional de los Picos de Europa (entre los días 09 y 12 de agosto), y en el refugio del Meicín (días 13 y 14 de agosto).

Posición del radiante de las Perseidas

Posición del radiante de las Perseidas para un observador peninsular a comienzos de agosto, hacia las 00:00 T.U. Mirando hacia el NE. Pulsar para ampliar la imagen.

¿Un repaso rápido a la ciencia meteorítica? en primer lugar recordemos que el fenómeno conocido como estrella fugaz (con más rigor... meteoro) tiene lugar cuando una partícula (meteoroide) impacta con la atmósfera terrestre a una velocidad típica de decenas de kilómetros por segundo. A esa velocidad el rozamiento es tan alto que la partícula se desintegra a unos 100 km de altura, provocando el fenómeno que desde el suelo vemos como un meteoro o estrella fugaz.

Todas las noches podemos observar decenas de meteoros esporádicos, es sólo cuestión de estar atento. Ahora bien, en ciertas noches del año el número de meteoros es muy superior a la media, y además todos ellos siguen un patrón de actividad común. Se trata de las lluvias de meteoros... ¿qué origina estas lluvias?

La respuesta se encuentra en los cometas. Estos son cuerpos congelados en órbita alrededor del Sol. Suelen presentar órbitas muy excéntricas que implican períodos orbitales de centenares o miles de años... Ahora bien, cada vez que un cometa pasa por su perihelio (punto de su órbita más próximo al Sol), la radiación solar hace que desarrolle sus colas de gas y de polvo. Las partículas que forman la cola de polvo siguen la misma órbita que el núcleo cometario, de manera que las órbitas de los cometas son regiones especialmente ricas en meteoroides (de hecho se las conoce como tubos meteoríticos).

En ciertas épocas del año la Tierra atraviesa estos tubos meteoríticos, de manera que el número de meteorides que barre es muy superior al normal. Es entonces cuando tienen lugar las lluvias de meteoros. Desde finales de Julio y durante el mes de agosto, la Tierra atraviesa el tubo meteorítico asociado al cometa Swift Tuttle, originando la lluvia de meteoros de las Perseidas (otras lluvias famosas son las Oriónidas de octubre, las Leónidas de noviembre, las Gemínidas de diciembre...).

¿A qué se debe el nombre de Perseidas? Mirad, un meteoro de esta corriente puede aparecer en cualquier región de la bóveda celeste... hacia el Oeste, hacia el Sur, hacia el Este... Ahora bien, si nos tomamos la molestia de dibujar sobre un mapa de estrellas los trazos de todas las perseidas que veamos y prolongamos esos trazos hacia atrás, veremos cómo todos parecen confluir en una misma zona del cielo. A esa zona se la conoce como radiante, y en el caso de las Perseidas se encuentra dentro de los límites de la constelación de Perseo. De ahí el nombre de la lluvia.

Realmente el radiante es la zona de la bóveda celeste de la que, desde nuestro punto de vista como observadores terrestres, parecen venir los meteoroides dentro del tubo meteorítico...

Perseida sobre las Islas Canarias

Una Perseida fotografiada el 11/08/13 por Roberto Porto desde el Parque del Teide (Tenerife)

La máxima actividad de las Perseidas para este año 2016 se espera entre las 08 horas y las 22 horas del día 12 de agosto, por eso los mejores momentos para observar la lluvia serán en la madrugada del día 12/08 y en la noche del 12 al 13. Cada lluvia de meteoros tiene asociada una Tasa Horaria Cenital, el número de meteoros que observaríamos en condiciones ideales (radiante en el cénit, horizontes sin obstáculos, noche sin Luna...)... en el caso de las Perseidas la THZ esperada para este 2016 es de entre 80 y 120 meteoros a la hora (durante los años 1991 y 1992 las Perseidas tuvieron una espectacular actividad con THZ superior a 400 meteoros a la hora, tras el paso por el perihelio del cometa Swfit Tuttle).

Este año 2016 la Luna alcanzará la fase creciente el día 10 de agosto, por lo que hemos de esperar hasta bien entrada la madrugada a que nuestro satélite se oculte y poder observar así la lluvia en total oscuridad.

Ojo, para observar la lluvia en condiciones hemos de esperar a que el radiante alcance cierta altura sobre el horizonte NE (fijaos en el gráfico superior). Esto no ocurrirá hasta una o dos horas después de la medianoche local. En el caso de los observadores peninsulares no se comenzarán a observar las Perseidas en condiciones hasta la una o las dos de la madrugada (hora local peninsular).

¿Más consejos clásicos para observar lluvias de meteoros? pues alejaos de zonas urbanas, elegid una zona de observación rural con horizontes libres de obstáculos, acordaos de llevar algo de abrigo, es interesante tener una tumbona o esterilla y saco de dormir, bebida caliente, linterna con luz roja para no perder la adaptación a la oscuridad...

Si queréis tomar algún dato útil, en el caso de las Perseidas es interesante realizar conteos cada cinco minutos (generalmente el ritmo al que aparecen las Perseidas no nos permite dibujar los meteoros sin que nos perdamos alguno...). Estos conteos pueden remitirse a entidades como IMO (International Meteoro Organization).

Observación de las Perseidas en la zona de Aliva, con el macizo Oriental de los Picos de Europa como telón de fondo.

 

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