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¿Un noveno planeta en el Sistema Solar?

Desde hace unas semanas el mundo de la Astronomía está revuelto por la publicación el 20/01/16 en el Astronomical Journal por parte de dos prestigiosos investigadores de haber encontrado fuertes evidencias de la existencia de un noveno planeta en el Sistema Solar...

Gráfico en el que se muestra la coincidencia en los perihelios de los seis objetos estudiados y la órbita del hipotético noveno planeta. Pulsar sobre la imagen para ampliar.

El anuncio fue realizado por Konstantin Batygin y Mike Brown, del California Institute of Technology (Caltech) y se basa en haber observado cómo seis objetos que orbitan el Sol en los confines del Sistema Solar, presentan una extraña agrupación de sus perihelios (puntos de sus órbitas más próximos al Sol), así como una inclinación de sus órbitas muy similar. Dos de estos objetos fueron precisamente descubiertos por Brown en 2003 (Sedna) y 2005 (Eris). Este último fue el que precipitó la reclasificación de Plutón como planeta enano en lugar de planeta.

Las simulaciones pueden explicar estas coincidencias como inducidas por un cuerpo de entre 5 y 15 masas terrestres con una órbita muy excéntrica y alejada del Sol. A lo largo de su órbita de 15.000 años, este cuerpo se alejaría hasta 600 - 1200 Unidades Astronómicas en el afelio y se acercaría a unas 200 UAs en el perihelio (aun así, seis veces más lejos del Sol que Plutón). Concluyen Batygin y Brown que la probabilidad de que esas similitudes observadas sea una coincidencia es tan solo de 1 entre 15.000.

La búsqueda de este objeto, dada su lejanía y bajísimo brillo, es tarea muy difícil, incluso para los mayores telescopios de la Tierra. Uno de los grandes problemas es la enorme zona del cielo en la que buscar. Uno de los instrumentos más adecuados para este trabajo es el telescopio Subaru (Hawai) con ocho metros de diámetro y capaz de cubrir un campo de observación una setenta veces superior a otros instrumentos similares, lo que acortaría el tiempo de búsqueda, estimado en años en el mejor de los casos. De todos modos el telescopio espacial infrarojo WISE ya ha puesto una cota a lo que buscar: sabemos que a menos de 10.000 UAs del Sol no hay ningún objeto de tamaño superior a Saturno.

Otro de los puntos importantes pendientes es explicar cómo este objeto, que tuvo que formarse a menor distancia del Sol donde el gas y el polvo eran mucho más abundantes, acabó en esas regiones alejadas del Sistema Solar.

 

 

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