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Primeras imágenes del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko

Falta muy poco para que la misión Rosetta alcance el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko y se ponga en órbita en torno a él. Esto tendrá lugar el próximo 6 de agosto. En todo caso la sonda ya se encuentra muy cerca del cometa, a menos de 10.000 kilómetros, y empieza a enviar imágenes del núcleo que desvelan una morfología compleja. Fijaos en la siguiente animación de una rotación completa del núcleo creada a partir de 36 imágenes tomadas con el instrumento OSIRIS a bordo de Rosetta (entre imágenes el lapso temporal es de 20 minutos):

Rosetta Osiris

En las imágenes se aprecia claramente cómo el núcleo del cometa tiene dos partes bien diferenciadas. Desde la propia ESA se ha comentado que tiene forma de patito de goma. Técnicamente los asteroides y núcleos cometarios que tienen esta forma se denominan objetos binarios de contacto (del inglés contact binary).

Ya conocemos varios asteroides y núcleos cometarios con morfología similar (8P/Tuttle, 103P/Hartley 2, 25143 Itokawa...), ¿pero qué puede originarla? Varias son las hipótesis que se barajan:

- Una colisión a baja velocidad de dos núcleos cometarios cuyo resultado fue que los dos núcleos quedaran unidos. No en vano, los planetas y resto de objetos grandes del Sistema Solar son el resultado de colisiones y acrección de objetos mucho más pequeños.

- Que el cometa haya adquirido esa forma debido al fuerte tirón gravitacional de un objeto mucho más masivo.

- Que la sublimación de los hielos del cometa haya sido mucho más efectiva en ciertas regiones, erosionándolas y haciendo que un objeto que inicialmente fuera más redondeado tenga ahora esa morfología.

- Podemos pensar también en un evento violento que arrancara parte del cometa (una colisión con otro objeto o un fuerte estallido de actividad que ocasionara la expulsión de lo que falta).

En todo caso esto no son más que hipótesis, aunque a buen seguro que muchas cuestiones sobre el 67P se irán despejando a partir del 6 de agosto de 2014...

Entrada sobre la misión Rosetta y el cometa 67P en la web de Aula de Astronomía

Sitio web de la misión Rosetta (ESA)

 

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