Noticias de Astronomía

Oceano en Encelado

Encelado, un pequeño satélite interior del planeta Saturno, es noticia astronómica de actualidad ya que la misión Cassini ha confirmado la exitencia de un océano enterrado bajo su corteza helada. Este reservorio de agua líquida sería el responsable de la actividad criogénica descubierta en Encelado en el año 2005.

Así, Encelado entra a formar parte en el selecto grupo de cuerpos del Sistema Solar aptos para el cóctel de la vida...

Encelado

Encelado

Encelado es un pequeño satélite de Saturno (su diámetro ronda los 500 km), que orbita a 238.000 km del centro del planeta, con un período de 33 horas. Este pequeño satélite fue descubierto por William Herschel el 17 de Septiembre de 1789. Poco se imaginaría entonces Herschel el extraordinario cuerpo que estaba observando.

Gracias a los datos de la misión Cassini nuestro conocimiento sobre Encelado a aumentado sobremanera; Se trata del cuerpo del Sistema Solar con mayor albedo (refleja el 90% de la radiación solar incidente), y por ello su superficie es muy fría (-200 C). Sabemos también que su densidad es muy baja, solo 1'12 g /cm3. Por ello ha de tener un contenido muy alto en hielos y los materiales rocosos solo pueden contabilizar un 10% de su masa.

Ostenta el record de ser el cuerpo más pequeño del Sistema Solar geológicamente activo. De hecho su superficie helada presenta todo tipo de estructuras de deformación entre las que destacan varias fracturas del orden del centenar de kilómetros de longitud que se extienden por la región sur del satélite. A través de ellas Encelado expulsa penachos de hielos de agua, CH4, CO, CO2 y moléculas orgánicas que se elevan cientos y hasta miles de kilómetros. Por cierto, el anillo E de Saturno, en cuyo interior está Encelado, es precisamente originado y alimentado por el material eyectado en estos geyseres.

Este criovulcanismo nos hace pensar en la presencia de agua líquida bajo la corteza helada del satélite, ¿pero qué mecanismo podría llegar a licuar el agua en un cuerpo como Encelado? Siendo tan pequeño (y con tan solo un 10% de contenido rocoso) no puede ser el calor residual de su formación. La respuesta se encuentra en su resonancia 2:1 con Dione (otro satélite de Saturno). Por cada órbita que Dione completa alrededor de Saturno, Encelado completa 2. Esto ocasiona que la órbita de Encelado sea excéntrica, y que las fuerzas de marea a las que está sometido sean altísimas. Como consecuencia el interior de Encelado se calientaría lo suficiente como para mantener ese hipotético reservorio de agua líquida.

Geyseres de Encelado

Los geyseres de Encelado vistos por la sonda Cassini

En abril de 2014 la NASA ha anunciado que la misión Cassini ha confirmado la existencia de este oceano de agua líquida bajo la corteza del satélite. Para ello se han estudiado los levísimos cambios de velocidad experimentados por la sonda en 19 sobrevuelos a Encelado realizados entre los años 2010 y 2012. Estudiando esos cambios de velocidad en la sonda se puede modelizar el campo gravitatorio de Encelado y por lo tanto su interior. Los estudios arrojan que la región Sur de Encelado (donde se localizan los geyseres) ha de tener una densidad superior a la del hielo, que encaja perfectamente con la presencia de un oceano de agua líquida de unos 10 km de espesor y a una profundidad de entre 30 y 40 km bajo la corteza helada.

Modelo interior de Encelado

Modelizacion de la estructura interna de Encelado, con el océano localizado en el Polo Sur

Encelado, con este oceano de agua salada y moléculas orgánicas, pasa a engrosar la lista de cuerpos del Sistema Solar en los que podrían darse circunstancias favorables para la aparición de la vida (junto con el resto de satélites que podrían tener océanos enterrados: Europa, Ganímedes, Calisto, Tritón y Titán)

¿Qué pensaría William Herschell si 225 años después de su descubrimiento de Encelado se enterara de las sorpresas que encierra este pequeño cuerpo?

Artículo en Ciencia NASA

Sitio web de la misión Cassini

 

 

¿Quieres saber Astronomía?

Próximas Actividades

Sin eventos

Galería

Zona privada