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Anillo descubierto en el centauro Chariklo

El día 26/03/14 un equipo internacional de astrónomos, liderados por Felipe Braga-Ribas (Observatorio Nacional / MCTI de Rio de Janeiro) anunció el inesperado descubrimiento de un anillo en torno al centauro Chariklo. Se trata de la quinta estructura similar conocida en el Sistema Solar (tras los anillos de Saturno, Júpiter, Urano y Neptuno), y desde luego el objeto más pequeño con mucha diferencia en tener anillos.

Chariklo

Recreación del centauro Chariklo y su sistema de anillos

El anillo fue descubierto desde la Tierra casualmente (del mismo modo que en el año 1977 fueron detectados los anillos de Urano). La intención del equipo era observar la ocultación de la estrella UCAC4 248-108672 el 03/06/2013 por Chariklo, es decir, durante unos segundos la estrella iba a desaparecer al pasar el asteroide por delante de ella. La sorpresa vino cuando la estrella disminuyó levemente de brillo segundos antes y segundos después de la ocultación. Algo tenía que estar bloqueando parcialmente la luz de la estrella... algo situado a ambos lados de Chariklo. ¿Cuál es la explicación? la presencia de un anillo.

Observaciones posteriores han confirmado la presencia de dos anillos de 7 y 3 km de anchura, separados por una distancia de unos 9 km. Los anillos se sitúan a 396 y 405 km de Chariklo, respectivamente. La estructura  puede tener su origen en material eyectado tras un impacto con otro objeto. El que ese material haya formado una estructura estable como es el anillo hace sospechar de la presencia de uno o más pequeños satélites, que podrían conferir estabilidad al anillo (como hacen las llamadas lunas pastoras en los anillos de los planetas del Sistema Solar).

Chariklo orbita alrededor del Sol cada 63 años, moviéndose entre las órbitas de Saturno y de Urano. Pertenece a una familia de objetos que exhiben a la vez características de asteroides (cuerpos rocosos) y de cometas (cuerpos formados por hielo). Por esta doble cara, esta familia peculiar de objetos se bautizaron como Centauros. De hecho Chariklo es el centauro conocido de mayores dimensiones (unos 250 km).

Más información en la página web del Observatorio Europeo Austral (ESO)

 

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