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Aurora azul

El pasado 22/02/14, Micha Bäuml (Straumfjord, Noruega), fotografió este espectacular despliegue de auroras que destaca por su color azulado, en lugar del habitual verdoso:

Aurora Azul

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¿Qué mecanismo provoca que una aurora tenga una tonalidad u otra? Recordemos que las auroras son originadas por el viento solar. Una mínima fracción de este flujo de partículas procedentes del Sol son capaces de colarse hacia el interior del campo magnético terrestre, golpeando y excitando los átomos y moléculas de las capas altas de la atmósfera.

Cuando estos elementos se desexcitan, lo hacen emitiendo un fotón de una u otra energía (uno u otro color) en función del elemento en cuestión y del estado en el que esté. En definitiva, el color de las auroras depende de los elementos que estén siendo excitados y del estado en el que estén (esto último, al final, depende de la altura a la que estén sobre el suelo).

Por ejemplo, el color típicamente verdoso de las auroras se debe a la desexcitación del oxígeno molecular. Esta desexcitación se produce muy rápidamente (no hay tiempo para colisiones previas) y el patrón verdoso se observa a todas las alturas.

El color rojizo es debido principalmente al oxígeno atómico. Ahora bien, para que un átomo de oxígeno se desexcite mediante esta transición, el tiempo que ha de transcurrir es mucho mayor. Durante ese tiempo necesario es fácil que el átomo colisione con otro átomo o molécula y se destruya esa posibilidad de desexcitación. Por eso, este mecanismo solo tiene lugar a mucha altura (en la cúspide de los rayos aurorales), donde la densidad es mucho menor, las colisiones mucho menos abundantes y la desexcitación por este mecanismo sí tiene lugar.

¿Y el color azulado de la fotografía? el azul se origina por la desexcitación del Nitrógeno molecular. Esta molécula también es capaz de desexcitarse emitiendo fotones de color rojizo cuando se encuentra a baja altura, provocando una base roja en las cortinas de algunos despliegues de auroras.

Unas imágenes de auroras en la galería de imágenes de nuestra web.

 

 

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